哈勃空间望远镜最新观测发现草帽星系发生过星系大合并!

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哈勃空间望远镜最新观测发现草帽星系发生过星系大合并!

美国航天局哈勃空间望远镜对草帽星系巨大,延展的星系晕中成千上万颗恒星进行灵敏清晰的观测。它们位于星系中心部分之外,通常主要由年老恒星组成。然而最新的观测数据令科学家大吃一惊,在草帽星系外的星系晕中,年老的贫金属恒星只占一 小部分,并出乎意料地含有大量富金属恒星一—通常只在星系盘和星系核球中存在。这意味着,虽然现在的草帽星系看上去形态齐整而安静,却很可能有着动荡的过去,经历过大规模的星系并合事件。

位于美国马里兰州空间望远镜研究所的保罗·古德布鲁克说:“草帽星系一直以来都是一个有些怪的星系,也因此很有趣。哈勃空间望远镜的金属丰度观测又一次告诉我们,草帽星系可以让 我们了解很多关于星系形成和演化的信息。”

通常在星系晕中的恒星都是早期的老年恒星,相对星系盘上恒星密集区内的恒星,其内部重元素(金属元素)较少。元素是通过恒星的“生命周期”过程产生的,一个星系中恒星不断经历“生命周期写的时间越长,其内部气体中的元素就会更丰富,金属含量会越高。

哈勃太空望远镜对草帽星系晕的观测,颠覆了此前我们对星系组成和金属丰度的普遍理解。草帽星系(M104)因其明亮的美丽和奇特结构而长期受到天文学家和业余天文观察者的喜爱,现在它的奇特故事又有了新篇章:由富金属恒星组成的延伸光晕,几乎没有在其他星系光中观察到预期中的贫金属星迹象。研究人员对哈勃望远镜的数据感到困惑,所以求助于复杂的计算机模型,为传统星系理论令人费解的反转提供解释。

使草帽星系晕中恒星的问题更加复杂化的,是年过金属恒星仍然存在于球状星团之中,而不像其他星系那般,年老恒星逐渐离开星团,成为一般星系晕的一部分。 天文学家将这一观测结果与计算机数值模拟结果进行对比,试图找到产生这一现象的根源。他们认为,草帽星系很可能在数十亿年前经历过重大的并合事件。

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