生物多样性,地球因你而精彩

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生物多样性,地球因你而精彩

由于病毒具有上述进化特点,因此它可以轻松适应各种环境,哪怕是人类认为的“不毛之地”。

在墨西哥奇瓦瓦州东南部的沙漠中,有一条寸草不生的山脉——奈卡山脉。那里地下300米处存在一个发育巨大石膏晶体的“水晶洞”,是在2600万年前由于火山活动形成的。在岩浆烘烤下,洞中水温极高,矿物大量析出,形成晶体,一直以来与世隔绝。然而,洞中水的检测结果让人大跌眼镜,该洞每一滴水中都有上亿个病毒,90%是人类从没见过的类型。

在地球上,无论是河流、海洋、湖泊,甚至是南极冰盖、地壳深处,都能发现病毒的身影,可谓无处不在。地球上究竟有多少病毒?数量十分惊人。据海洋生物学家约翰·西伯思统计,每升海水中有多达1000亿个病毒颗粒。据此推算,地球的海洋中大约存在1×1031个病毒,远超人类认为的宇宙中星体的数量(1×1025),这还没考虑其他水体和生物体中的病毒数量。病毒的总体质量,也远远超过任何一种生命体。可以说,我们的地球是一颗真正的“病毒星球”。

如何看待病毒?不少人“谈毒色变”,唯恐避之不及。其实大可不必。我们每个人都生活在病毒的包围中,甚至生活在病毒维持的环境中,我们的生活一时一刻都离不开病毒。包括人类在内的地球生物体已经与病毒共同相处了几亿年,在大部分时间里,病毒都是与我们共同进化的。我们的祖先感染过大量的病毒,也同化了大量的病毒,这种印记至今烙在我们的DNA里。病毒中只有极小部分会感染人类或者其他动植物,它们最常见的目标是细菌和其他单细胞微生物。人类甚至利用这种特性,研发出了细菌性疾病的治疗方法(噬菌体疗法)。

病毒还是一座基因多样性的大宝库。正是它们不停地突变、重组、重配,形成了基因的流动和变化,推动了整个生物圈的进化。人类之所以是现在的模样,同样离不开病毒的改造。1999年,法国科学家让·吕克·布隆发现了一种控制人体内合胞素生成的内源性逆转录病毒。合胞素是一种对人类生殖特别重要的蛋白质,它能够使胎盘外层的细胞黏着在一起,从而让分子在细胞间顺畅流通。没有合胞素,人类就无法出生。然而布隆的研究表明,这种控制合胞素产生的基因来自一亿年前感染哺乳动物共同祖先的一种病毒。我们的祖先正是在制服、同化了这种病毒之后,产生了胎生的能力,从而进入全新的进化阶段。

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