哈勃空间望远镜三十年,宇宙科学机器的发展之路

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哈勃空间望远镜三十年,宇宙科学机器的发展之路

世界上最先进轨道天文台的发现,颠覆了我们对系外行星大气、宇宙命运以及二者之间所有联系的认知。

船底星云((NGC 3372))是银河系中最主要的恒星制造厂之一,它诞生于约3百万年前,那是恒星首次在分子氢云团中被点燃的时候。这种观点认为,气体喷流是由从最初产生的恒星所喷射出来的。

难以置信的是,如果没有哈勃空间望远镜,将近一半的人从来都不会知道外面的世界。1990年4月24日,“发现”号航天飞船载着昂贵的设备从肯尼迪空间中心发射,第二天,航天飞船上的五名宇航员将哈勃这架校车大小的天文台部署在低地轨道上。自此之后的30年,哈勃帮助我们重新定义宇宙,解决了困扰天文学家数十年的难题,并且发现了没人想象过的新奥秘。

2009年5月,在宇航员完成第五次也是最后一次维修任务后,哈勃空间望远镜在近地轨道上自由漂浮。借助着新仪器的帮助,它已经为21世纪第2个十年的工作做好了准备。

当然,哈勃的工作历史并不是一帆风顺的,在它开始工作的最初几周内就出现了严重的问题。早期图像显示望远镜的2.4米反射镜存在着缺陷---它的边缘位置偏于平缓约2微米,大约是人类头发宽度的1/50,其导致的结果是无法清晰聚焦光线。对于一架望远镜,存在的全部意义在于脱离地球大气的影响获得清晰的宇宙形貌,其不完美之处实在让人沮丧。幸运的是,美国宇航局设计的哈勃望远镜可以定期进行维修。1993年12月3日,7名宇航员登上“奋斗”号升空进入轨道,他们的主要任务是:安装两个新仪器作为哈勃的“眼镜”,将模糊图像转换为清晰图像。

随后的四次维修任务(最后一次在2009年5月完成)对望远镜实现了改头换面,使其成为21世纪的科学机器。它已经拍摄了超过1百万张的宇宙照片,包括离地球最近的月球,也探索了早期宇宙中形成的第一个星系,当然它也研究了介于两者之间无数的星体。

2002年1月,这张图片中心的恒星爆发了,变成了我们银河系中最亮的太阳之一。从2004年10月开始,该视角捕获了由于爆炸照亮的周围灰尘的照片。

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