探索冥王星的新视野号,揭开柯伊伯带“太空雪人”诞生的奥秘!

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探索冥王星的新视野号,揭开柯伊伯带“太空雪人”诞生的奥秘!

太阳系有史以来拍摄到的最遥远天体,新研究为柯伊伯带天体的形成提供了新线索,柯伊伯带天体是太阳系边缘类似小行星的天体,并有助于理解太阳系形成的早期阶段。在发表在《自然》期刊上的新研究中,解释了“雪人”(Arrokoth)的独特特征,雪人照片是去年由美国宇航局新视野号太空任务首次拍摄。故事始于2006年,当时新视野号航天器被派去拍摄冥王星的第一张特写图像,并研究冥王星的特征和地形。

在发射后,新视野号固定了前往冥王星的轨道,开始了长达九年的漫长旅程。为了不浪费燃料和资源,它的大部分系统都处于休眠模式,直到它接近目标冥王星。也是在2006年,国际天文联合会决定将冥王星从行星地位降级为矮行星。简而言之,新视野号航天器被送去研究一颗行星,睡着了,醒来后发现曾经太阳系的九大行星之一,冥王星不再被认为是一颗行星。

冥王星之旅

但这并没有减损任务的重要性,新视野号提供了冥王星及其卫星卡隆的壮观图像,并提供了宝贵的科学信息,这些信息目前仍在研究中,可能会研究多年。这些研究将为理解太阳系的形成,特别是柯伊伯带的形成提供重要信息。但是,新视野号的冒险之旅还有更多内容,虽然冥王星是太阳系最远处最大的天体,但它并不是唯一的。在海王星之外有一个叫做柯伊伯带的区域,由数不清的类似小行星的物体组成,大小从几英尺到数千英里不等。

这一区域的条件与它在太阳系内的“姊妹”小行星带不同(尤其是要冷得多),柯伊伯带天体通常由更多的冰物质组成。新视野号航天器配备了足够的资源来观测另一个柯伊伯带天体,如果能找到这样的天体,又距离航天器原始轨道不太远的话。2014年6月26日,在对这类天体进行了广泛的观测后,哈勃太空望远镜发现了其中一个。在确认之后,新视野号研究小组设计了航天器的轨迹,以便在完成绘制冥王星地图的任务后,它将通过新发现的天体旁边。

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