人类首次提前预知:探测器即将穿越彗星尾巴,看看扫把星的样子!

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人类首次提前预知:探测器即将穿越彗星尾巴,看看扫把星的样子!

欧空局太阳轨道飞行器将在未来几天穿过ATLAS彗星的尾巴(彗星在中国也称扫把星),虽然新发射的航天器此时不会采集科学数据,但任务专家已经努力确保在这次独特的相遇期间打开四台最相关仪器。这架太阳轨道器于2020年2月10日发射升空,从那时起,科学家和工程师们一直在进行一系列测试和设置程序。这一阶段的完成日期定在6月15日,这样飞船就可以在6月中旬第一次近日点完全发挥作用。

然而,与彗星偶然相遇的发现使事情变得更加紧迫。意外地飞越彗星尾巴是太空任务中罕见的事件,科学家们知道,这种情况以前只发生过六次,对于不是专门追逐彗星的任务。所有这样的遭遇都是在事件发生后的航天器数据中发现,而太阳轨道器即将到来的穿越彗星是第一个提前预测的任务。英国伦敦大学学院穆拉德空间科学实验室的杰伦特·琼斯注意到了这一点,他有20年研究此类遭遇的历史。

他在2000年发现了第一次意外的彗尾交叉,当时他正在研究1996年欧空局/美国宇航局尤利西斯(Ulysses)太阳研究航天器记录数据中的一个奇怪扰动。这项研究显示,飞船穿过了雅库塔彗星的尾巴,也被称为“1996年大彗星”。消息公布后不久,尤利西斯穿过了另一颗彗星的尾巴,然后在2007年穿过了第三颗彗星的尾巴。本月早些时候,意识到太阳轨道器将在短短几周内到达彗星C/2019年Y4(ATLAS)下游4400万公里,Geraint立即通知了欧空局团队。

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